Дословный перевод латинского научного названия рода — «маточная трава». Название происходит от лат. matrix — матка, так как в старину растение применялось при лечении женских болезней. Впервые это название использовал шведский ботаник и врач Альбрехт фон Галлер.

Римский писатель и учёный Плиний Старший в своём многотомном труде «Естественная история» описал это растение под названием Chamaemellon, название которого происходит от греч. χᾰμαι (chamai) — низко и μῆλον (mellon) — яблоко, что характеризует низкий рост травы и присущий цветкам запах, напоминающий яблочный.

Распространённое русское название «ромашка» заимствовано из польского языка и происходит от лат. romana — римская. Первыми растение так назвали поляки, уже в середине XVI века описав его как романов цвет.

Словом «ромашка» в народе часто называют всякие растения с белыми лепестками — пупавку, некоторые виды пиретрума, поповник (он же нивяник), трёхрёберник и др.